Wythe Williams

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Wythe Williams est né à Meadville, Pennsylvanie, en 1881. Il a fréquenté l'Ohio Wesleyan University avant de rejoindre le Tribune de Minneapolis comme reporter en 1905. L'année suivante, il rejoint Sentinelle de Milwaukee mais a ensuite travaillé comme correspondant à l'étranger pour le New York Times. En 1913, Williams épousa Viola Irwin et au cours des années suivantes, elle donna naissance à trois fils, Wilbur, David et Ian.

En 1913, Williams a été nommé chef du bureau de la New York Times à Paris. Peu de temps après son arrivée dans la ville, il reçut la visite de Walter Duranty. Il emporte avec lui un article sur le pilote, Adolphe Pégoud, qui vient de boucler le premier « looping the loop » au monde. Williams a affirmé que Duranty n'avait « aucun sens du journalisme » et ne pouvait donc pas le publier. Duranty a répondu: "Je sais que... Réécrivez-le s'il vous plaît et laissez-moi regarder comment c'est fait." Williams a rappelé dans Dusk of Empire: Le déclin de l'Europe (1937): "Je l'ai fait avec Duranty regardant par-dessus mon épaule, et j'ai donné à ce journaliste bien connu sa première leçon de préparation de copie pour un journal." Duranty a continué à rendre visite à Williams: "Ses yeux brillaient toujours alors qu'il posait des questions sur ce qui faisait l'actualité." Duranty a apporté plusieurs idées d'histoires et finalement, en décembre 1914, il a décidé d'employer Duranty : « Il (Duranty) s'est finalement mis en position parce qu'il parlait tellement que je ne pouvais plus New York Times pour lui donner un salaire."

Lors du déclenchement de la Première Guerre mondiale en 1914, Williams, toujours basé à Paris, était bien placé pour rendre compte de la guerre. Au cours des premiers mois de la guerre, la plupart des pays ont publié des histoires de soldats ennemis commettant des atrocités. On croyait que cela aiderait à persuader les jeunes hommes de rejoindre les forces armées. Comme le soulignait un général britannique après la guerre : « pour que les armées continuent à s'entretuer, il faut inventer des mensonges sur l'ennemi ». Ces histoires d'atrocités ont ensuite été transmises aux journaux qui étaient tout à fait disposés à les publier. Les journaux britanniques ont accusé les soldats allemands d'une série de crimes, notamment : arracher les yeux de civils, couper les mains d'adolescents, violer et mutiler sexuellement des femmes, donner aux enfants des grenades à main avec lesquelles jouer, baïonner des bébés et crucifixion de soldats capturés. Williams a enquêté sur ces histoires pour le New York Times et a signalé "qu'aucune des rumeurs de meurtres injustifiés et de torture n'a pu être vérifiée".

Parmi les autres journalistes qui ont rejoint Williams en France figuraient Richard Harding Davis, Philip Gibbs, Percival Phillips, William Beach Thomas, Henry Perry Robinson, Herbert Russell, Floyd Gibbons et William Bolitho. Cependant, Williams a eu de sérieux problèmes avec les autorités en avril 1917 lorsqu'il a envoyé un article critiquant les politiciens et les généraux français au sujet de l'échec de l'offensive Nivelle sans le soumettre à l'approbation. Il ne fut sauvé de la déportation que par l'intervention de George Clemenceau. Williams est alors transféré au quartier général de l'armée et Walter Duranty devient le principal reporter du journal en première ligne. Son livre, Passé par le censeur : l'expérience d'un journaliste américain en France a été publié en 1923.

Williams a continué à travailler en Europe et au cours des années suivantes, il a été basé à Londres et à Berlin. En juin 1939, Williams prédit qu'Adolf Hitler et Joseph Staline signeraient un accord militaire de non-agression. Le pacte germano-soviétique a été annoncé le 28 août. Il a immédiatement affirmé qu'une guerre éclaterait en Europe. Cela s'est avéré exact lorsque Neville Chamberlain a déclaré la guerre le 3 septembre 1939. Williams a également prédit l'invasion du Danemark par l'armée allemande deux mois avant que cela ne se produise.

En plus de travailler pour le New York Times Wythe Williams a également contribué à la Courrier quotidien, Le magazine de Collier, les Message du samedi soir et le Grand livre public de Philadelphie. Il a également travaillé comme commentateur politique pour les Mutual Broadcasting Systems. Williams, fondateur et premier président de l'Overseas Press Club of America.

Autres livres de Williams inclus Cette chair (1931), Dusk of Empire: Le déclin de l'Europe (1937), L'énigme du Reich (1941), Sources secrètes (1943) et Le Tigre de France : Entretiens avec Clemenceau (1949).

Wythe Williams est décédé d'un cancer en juin 1956.

Wythe Williams a déclaré plus tard que Duranty était l'un de ceux qui étaient les plus disposés à croire en la méchanceté de tout ce qui était allemand. En entendant la propagande sur les atrocités, Duranty partit seul, sans aucune autorité particulière pour le faire, à l'exception de sa propre croyance solennelle en la véracité des histoires, pour déterminer leur vérité. Il est dûment revenu, a rapporté Williams, admettant "qu'aucune des rumeurs d'homicides aveugles et de torture ne pouvait être vérifiée..."

D'un point de vue réaliste, il n'aurait guère été dans le caractère de Duranty, intéressé par son propre intérêt, de se précipiter chez lui pour rejoindre les foules se portant volontaires pour ce qui allait devenir le massacre le plus futile de l'histoire de la guerre. Ce dont Duranty avait vraiment besoin, c'était d'une excuse, et les excuses éloquentes qu'il a données plus tard dans la vie ont donné de la dignité à sa décision plutôt évidente de ne pas se battre. Il avait connu, estimait-il, quelque 3 000 garçons pendant sa scolarité, et des « statistiques impitoyables » lui montraient que les deux tiers d'entre eux étaient morts. "Alors ça", a écrit Duranty, "si vous me pardonnerez, c'est pourquoi je ne parle pas des amis de ma jeunesse et pourquoi je ne suis pas trop fier de penser que je suis toujours en vie."

Wythe Williams, de son côté, s'est porté volontaire pour conduire une ambulance, mécontent d'un système de censure qui l'empêchait d'atteindre le front. Il était « déterminé à faire quelque chose d'utile et a servi sous le feu à Amiens » ; tout lui semblait mieux que de s'asseoir inutilement autour du bureau de Paris. Au début de 1915, les Français ont cédé. Ils avaient enfin compris que priver un allié potentiel comme l'Amérique de nouvelles était une erreur tactique. Williams réussit ainsi à se faire accréditer au début du mois de février de la même année, envoyant le New York Times "la première description détaillée authentique des forces françaises après la bataille de la Marne."


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