Bajadasaurus pronuspinax: nouveau dinosaure avec des armes de défense incroyables

Bajadasaurus pronuspinax: nouveau dinosaure avec des armes de défense incroyables

Il y a 140 millions d'années, pour se défendre contre les prédateurs, une espèce de dinosaure herbivore jusqu'alors inconnue a développé un trait curieux: le Bajadasaurus pronuspinax en portait longues épines fines qui a grandi de son dos et de son cou.

Personne n'a aucune idée de ce à quoi ressemblaient ces batailles et luttes pour la survie, mais ce que les scientifiques savent trouvé dans le nord de la Patagonie argentine les restes de ce spécimen, d'environ 9 mètres de long, c'est que l'animal était le plus coloré.

«Cette espèce n'était pas remarquable pour sa taille mais pour d'autres caractéristiques anatomiques particulières: des épines inclinées vers l'avant qui traversaient le cou et le dos dans le prolongement de ses vertèbres. Ils étaient recouverts de gaines qui tenaient de longues cornes avec une fonction défensive », a-t-il déclaré. SINC Paléontologue argentin Pablo Gallina, chercheur au CONICET et à la Fondation Azara-Universidad Maimónides.

Depuis 2010, cette équipe de chercheurs travaille dans un domaine appelé Bajada Colorada, dans le sud-est de la province de Neuquén, où certains collègues avaient trouvé de petits restes d'os de vertébrés et leur ont recommandé d'aller les examiner.

La première campagne était exploratoire: «Nous sommes allés avec de la crème solaire, une casquette, des lunettes noires, une cantine et nous avons juste commencé à marcher», raconte ce scientifique. Cette première année, nous avons pris des choses qui à ce moment-là nous ne savions même pas ce qu'elles étaient et nous les avons envoyées au laboratoire du musée municipal Ernesto Bachmann, à Villa El Chocón ».

Mi-2013, Gallina est revenue dans cette ville de Neuquén pour étudier les matériaux. Et là, dans le laboratoire, les os déjà propres, il s'est rendu compte qu'il s'agissait d'une espèce inconnue: c'était les restes d'un brontosaure qu'il a baptisé Leikupal laticauda.

Au fil du temps, les chercheurs ont réalisé que cette zone de roches rougeâtres, située entre les villes de Picún Leufú et Piedra del Águila, cachait de nombreux autres trésors.

Paléontologues trouvés Dents de dinosaures carnivores et parties du squelette d'un sauropode inconnu qu'ils ont identifié lorsqu'ils ont vu une grande partie du crâne et les premières vertèbres du cou, d'où se détachait une épine frappante de 60 centimètres de long.

Lorsque ces fossiles ont été préparés et nettoyés en laboratoire, les scientifiques ont pu déterminer que c'était une nouvelle espèce. À cette occasion, ils l'appelaient Bajadasaurus pronuspinax: Bajada, en relation avec la localité de découverte, Bajada Colorada; saurus, qui signifie «lézard»; pronus, «penché en avant»; et spinax pour «épine» en grec. En d’autres termes, «lézard Bajada Colorada aux épines penchées en avant».

Après des années d'études minutieuses, les travaux scientifiques sont enfin publiés aujourd'hui dans la revue scientifique Rapports scientifiques, libre accès.

Mécanismes de dissuasion

En raison des quelques éléments trouvés, les paléontologues ne peuvent pas estimer combien ce spécimen aurait pesé. Ils savent que son cou aurait mesuré 2,5 mètres et que c'était un spécimen adulte, puisque plusieurs des os crâniens sont bien fusionnés, ce que l'on ne voit pas dans les fossiles de sauropodes plus jeunes.

Alors que parmi certaines espèces de dinosaures herbivores à long cou, leur principal mécanisme de défense était une combinaison de grande taille et de croissance rapide, d'autres ont développé des stratégies créatives, telles que queues de fouet, peau blindée ou masses d'os au bout de la queue.

Bajadasaurus, du groupe des dicreosáuridos, exhibait, au contraire, une série de longues épines avec lesquelles il tentait de dissuader les prédateurs. Comme le rappelle le paléontologue Sebastián Apesteguía, le premier à être connu fut le Dicraeosaurus, trouvé par des explorateurs allemands en Tanzanie au début du XXe siècle. Mais le plus représentatif est Amargasaurus, découvert par José Fernando Bonaparte - le héros de la paléontologie argentine - également à Neuquén dans les années 1980.

Jusqu'à présent, ils ont trouvé autres espèces de ce groupe épineux: Lingwulong shenqui en Chine; Suuwassea emiliae au Montana, aux États-Unis; Brachytrachelopan mesai au centre de la Patagonie et, un peu plus au nord de cette région, Amargatitanis macni Oui Pilmatueia faundezi trouvé en 2018 par le paléontologue argentin Rodolfo Coria.

Au fil des années, ses épines frappantes ont suscité les conjectures les plus variées. Certains paléontologues ont proposé de réguler leur température corporelle.

D'autres ont assuré que les épines formé une crête d'affichage qui amélioraient leur communication ou les rendaient sexuellement attirants. Il a également été proposé qu'ils auraient pu avoir une bosse charnue entre les épines, ce qui leur permettait de stocker des réserves d'énergie.

Mais Les scientifiques argentins sont plus enclins à l'hypothèse du mécanisme de défense. «Nous pensons que s'ils n'avaient été que des structures osseuses nues ou avec une certaine couverture cutanée, ils auraient subi des cassures ou des fractures facilement avec un coup ou après avoir été attaqués par des prédateurs - prévient Gallina, premier auteur de la recherche -. Pour cette raison, dans ce nouveau travail, nous suggérons qu'ils auraient eu besoin de la protection d'une gaine kératine cornéenne comme cela se produit dans les cornes de nombreux mammifères, ce qui donnerait résistance et force à ces épines délicates face à tout événement imprévu ».

Plus de dinosaures, plus de questions

Il y a 140 millions d'années, La Patagonie argentine était très différente qu’aujourd’hui. La cordillère des Andes n'existait pas encore. Et les fleuves allaient dans l'autre sens: ils couraient de toute leur force de l'est pour se jeter dans le Pacifique, vers l'ouest.

La Région de Bajada Colorada il était dominé par des prairies peu humides. C'était un environnement ouvert dans une large vallée fluviale, assez chaude et comparable aux savanes africaines d'aujourd'hui, mais avec d'autres végétations: fougères, prêles, conifères en forme de buisson et certaines espèces des premières plantes à fleurs.

«On suppose que cet endroit était à cette époque un coude de rivière où les restes de divers animaux étaient déposés», précise le chercheur.

Après avoir étudié les dents et la mâchoire de 30 cm de long, les paléontologues concluent que ces animaux auraient passé une bonne partie de leur vie à cueillir de petites plantes: "Grâce à la forme de leurs orbites, près du toit du crâne, ces animaux avaient la capacité d'observer leur environnement tout en se nourrissant au niveau du sol."

Bajadasaurus il rejoint maintenant les quelque 250 espèces de dinosaures trouvées jusqu'à présent en Argentine. Alors que des restes ont été trouvés du nord au sud, La province de Neuquén est un véritable paradis fossile. C'est là qu'en 1882, les premiers os de dinosaures ont été découverts en Amérique du Sud.

«Environ 35 espèces de dinosaures ont été décrites dans la province de Neuquén, auxquelles il faut ajouter les formes connues uniquement des empreintes fossiles et des spécimens sur lesquels de nouvelles espèces n'ont pas été érigées car elles sont très incomplètes - prévient le paléontologue Juan Ignacio Canale du Musée municipal «Ernesto Bachmann», Villa El Chocón–. Ces dernières années, les connaissances sur les nouveaux dinosaures et autres vertébrés se sont multipliées du fait que de plus en plus de groupes scientifiques travaillent ».

Plus que des réponses, le nouveau dinosaure encourage de nouvelles questions. «La fonction de ces épines neurales continuera d'être une question controversée», déclare Pablo Gallina. Notre proposition pour la couverture cornée en est une de plus, même si nous pensons qu'elle est la plus viable. Nous ne savons pas pourquoi il existe des différences dans l'orientation et la longueur de ces épines au sein d'un même groupe ou quelles étaient leurs habitudes alimentaires et d'autres aspects de leur paléobiologie ».

Référence:

«Un nouveau dinosaure à longues épines de Patagonie met en lumière le système de défense des sauropodes». Rapports scientifiques.
Via Synchroniser.

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